"Trafiliśmy do najtrudniejszej grupy" - ocenił selekcjoner Iranu Carlos Queiroz.

Portugalia jest aktualnym mistrzem Europy. Hiszpania, choć pogrążona w chaosie po nagłym zwolnieniu trenera Julena Lopeteguiego, to wciąż czołowa drużyna świata. Maroko natomiast jest jedynym zespołem, który awansował na MŚ nie tracąc w decydującej fazie eliminacji nawet jednej bramki.

Iran na mundialu zagra po raz piąty w historii oraz drugi z rzędu. Na MŚ 2014 w Brazylii również wprowadził go Queiroz, który z reprezentacją tego kraju pracuje od siedmiu lat.

Iran był drugą po Brazylii drużyną, która z eliminacji zapewniła sobie udział w rosyjskim turnieju. Rywalizację w strefie azjatyckiej przebrnął bez porażki.

Największą gwiazdą jest Alireza Jahanbakhsh. Ten niespełna 25-letni napastnik na co dzień występuje w AZ Alkmaar i w minionym sezonie zdobył koronę króla strzelców ligi holenderskiej. W drużynie narodowej na razie jednak nie imponował skutecznością. W 38 meczach zdobył tylko cztery bramki.

Maroko również piąty raz wystąpi w MŚ. Rewelacyjnie zaczęło zmagania w Meksyku 32 lata temu. "Lwy Atlasu" już wtedy prezentowały bardzo zdyscyplinowaną grę w obronie. Zdołały zająć pierwsze miejsce w grupie, choć za rywali mieli Polskę (0:0), Anglię (0:0) i Portugalię (3:1). W 1/8 finału uległy jednak późniejszym finalistom - RFN 1:3.

Maroko na mundial wraca po 20 latach przerwy. W 1998 roku blisko było wyjścia z grupy. Remis z Norwegią 2:2, zwycięstwo nad Szkocją 3:0 i porażka z Brazylią 0:3 okazały się jednak niewystarczające.

Zespół prowadzi francuski trener Herve Renard. Były obrońca nauczył podopiecznych dyscypliny taktycznej. Na boisku drużyną dowodzi natomiast Medhi Benatia - środkowy obrońca Juventusu Turyn.

Siłą zespołu z Afryki nie jest jednak już tylko defensywa. W poprzednim sezonie dziewięć goli w Eredivisie zdobył dla Ajaxu Amsterdam ofensywny pomocnik Hakim Ziyech.

Maroko jest niepokonane od roku. Pogromcy nie znalazło w żadnym z ostatnich 18 spotkań. Tylko Hiszpania (20) i Belgia (19) mogą się pochwalić lepszą serią u progu mundialu.

Areną spotkania będzie jedyny stadion rosyjskich mistrzostw świata, który ma rozsuwany dach. Pojemnością (68 143) ustępuje tylko stołecznym Łużnikom. Jego budowa trwała dziesięć lat. Była pasmem skandali korupcyjnych, niewyjaśnionych bankructw wykonawców, unieważnionych przetargów, a nawet dymisji politycznych i podejrzeń o niewolnicze wykorzystywanie pracowników z Korei Północnej. Ostatecznie kosztował ponad 700 mln dolarów, czyli pięciokrotnie więcej niż początkowo zakładano.

Przypuszczalne składy (grupa B, piątek, godz. 17 czasu polskiego, Sankt Petersburg):
Maroko:
12-Munir Mohamedi - 3-Hamza Mendyl, 6-Romain Saiss, 5-Medhi Benatia, 2-Achraf Hakimi - 7-Hakim Ziyech, 14-Mbark Boussoufa, 10-Younes Belhanda, 8-Karim El Ahmadi, 16-Nordin Amrabat - 13-Khalid Boutaib
Iran: 1-Alireza Beiranvand - 5-Milad Mohammadi, 8-Morteza Pouraliganji, 4-Rouzbeh Cheshmi, 15-Pejman Montazeri - 7-Masud Shojaei, 3-Ehsan Hajsafi, 9-Omid Ebrahimi - 11-Vahid Amiri, 20-Sardar Azmoun, 18-Alireza Jahanbakhsh
Sędzia: Cuneyt Cakir (Turcja)